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¿Qué animales comen hierba?

;En el reino animal existen muchas especies las cuales se clasifican en distintos grupos, en atención a la forma cómo se gestan, si poseen o no columna vertebral, de qué se alimentan, etc. De este modo tenemos a los ovíparos y vivíparos;  vertebrados e invertebrados; terrestres, acuáticos y voladores; mamíferos y anfibios; herbívoros y carnívoros; entre otros. Al ser las herbáceas un subconjunto del reino vegetal, el término exacto para los animales que consumen este alimento es fitófagos.

Alimentación de los herbívoros

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 Tras muchos estudios en torno a la conducta alimenticia de todas las especies animales. Los científicos establecieron que en la cadena trófica los animales herbívoros son considerados consumidores primarios; y los que se alimentan de carne son consumidores secundarios.

A su vez, los animales que comen hierba son por lo general mamíferos rumiantes. Estos animales para poder aprovechar todos los nutrientes de la hierba, primero la consumen, luego realizan la rumia; es decir,  la regurgitan para enriquecerla con saliva, la trituran con sus molares y la vuelven a tragar para enviarla a su segundo estómago y así sucesivamente; hasta que la hierba atraviesa todos los estómagos del rumiante.

Entre los muchos animales rumiantes que consumen hierba tenemos: la vaca, el búfalo, el ñú, las ovejas, las cabras y el buey almizclero.

También hay animales que comen hierba y no son rumiantes tales como el caballo, la mula y el burro los cuales incluyen en su dieta otros alimentos como el heno, las leguminosas, hierbas frescas y cereales.

Integración con el entorno y la rumia

Los animales que se alimentan de hierba se caracterizan por tener una mandíbula superior que carece de incisivos; mientras que en la inferior poseen incisivos con forma de espátula. Estas mandíbulas pueden moverse de lado a lado para poder triturar mejor los alimentos. Asimismo, los molares y premolares están bastante desarrollados, además de tener una gran superficie la cual facilita el proceso de trituración de la hierba; para convertirla en una especie de papilla muy suave que será digerida en los largos intestinos del animal.

Los animales rumiantes que se alimentan con una dieta vegetal están diseñados para aprovechar al máximo los nutrientes que contienen las plantas y otros productos vegetales. La razón por la cual los animales herbívoros pueden desintegrar y procesar con facilidad las hierbas; se debe a que el nivel de acidez con el que cuentan sus estómagos es de un PH 5. El rumen utiliza su flora microbiana a fin de fermentar el alimento. Facilita de esta manera la conversión de la materia vegetal en celulosa y lignina en proteína animal.

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Sin embargo, algunos animales rumiantes de estómago complejo se pueden alimentar de proteínas como huevos y en algunos casos frutas y verduras según la temporada. El sistema digestivo de un grupo de estos animales no tolera los alimentos de origen animal, al punto de que su consumo les podría ocasionar graves consecuencias.